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Un système d'exploitation 64 bits pour quoi faire ?

En 2009, tous les nouveaux PC seront livrés avec la version 64 bits de Vista. Pourquoi ? Qu'est-ce qui change par rapport à la version 32 bits ? Devez-vous franchir le pas ? Voici toutes les réponses.

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Dans nos colonnes, quand nous parlons de Windows Vista, nous ne le mentionnons généralement pas, mais il s'agit de la version 32 bits du système d'exploitation de Microsoft. Or il existe un autre Vista, une mouture dite 64 bits, qui devient de plus en plus populaire. Hewlett-Packard, numéro un mondial des fabricants d'ordinateurs, a franchi le pas l'été dernier en installant systématiquement l'édition 64 bits de Windows Vista sur tous ses nouveaux PC en lieu et place de la classique version 32 bits. Ses concurrents suivent la tendance et tous prévoient de migrer vers Vista 64 bits d'ici l'été 2009.
Pourquoi un tel virage ? Pourquoi maintenant après plus de quinze ans d'informatique 32 bits ? La politique commerciale de Microsoft n'y est pour rien, Vista 64 n'étant pas plus cher que Vista 32. Non, ce changement est en réalité une évolution naturelle des configurations des machines. ' A partir de mai-juin 2008, les machines ont commencé à intégrer 4 Go de mémoire vive, explique Arnaud Lambert, chef de produit Windows chez Microsoft. Or Vista 32 bits ne gère que 3,4 Go de mémoire vive. ' (voir encadré ci-dessous). Le passage à Vista 64 bits devenait dès lors logique. Mais le système d'exploitation n'est pas le seul prérequis au passage au 64 bits : il faut un processeur, des pilotes matériels et des logiciels compatibles. Mieux vaut donc vérifier ces points avant de vous lancer dans l'aventure du 64 bits.

Pourquoi parle-t-on de 64 bits ?

Les informaticiens parlent d'architecture 64 bits. Celle-ci correspond à la largeur des registres mémoire des processeurs sur les nombres entiers ; les puces 32 bits étant capables de traiter les nombres à virgule flottante sur 64 ou 128 bits depuis longtemps. Les processeurs 32 bits (ou x86) sont notre quotidien depuis plus de vingt ans : ils sont apparus avec le 80386 fin 1985, puis le 486 en 1989. En 2005, apparaissent chez Intel les premiers processeurs entièrement 64 bits avec la dernière génération de Pentium 4 (séries 8xx/6xx/5x6/5x1/3x6/3x1).
Chez AMD, le passage au 64 bits commence trois ans plus tôt, en 2003, avec l'Athlon 64. Tous les processeurs actuels possèdent une architecture 64 bits, qu'elle s'appelle Intel 64 ou AMD64.

Quelle version de Windows faut-il ?

XP et Vista sont les uniques moutures de Windows grand public à être disponibles en 64 bits. Pour XP, seule l'édition Professionnelle existe en 64 bits, alors que toutes les versions de Vista ont des moutures 64 bits.Jusqu'ici, les systèmes d'exploitation ont toujours évolué avec l'architecture des processeurs : Windows 3.1 et MS-Dos étaient taillés pour les processeurs 16 bits, Windows 95/98 pour les puces 16/32 bits et Windows XP/Vista se chargent des processeurs 32/64 bits. Un processeur 64 bits peut fonctionner sur un système d'exploitation 32 bits, mais la largeur de 64 bits des registres du processeur n'est pas exploitée.

Quel matériel est nécessaire ?

Qui dit processeur 64 bits dit système d'exploitation, pilotes de matériels, et logiciels conçus pour cette architecture. Une machine récente, achetée en 2007-2008, ne devrait pas poser de problèmes pour passer aux 64 bits, car son processeur quel qu'il soit possède forcément une architecture 64 bits. Côté mémoire vive, nous avons vu que le passage au 64 bits permettait de gérer plus de 3 Go. Vous n'avez donc pas besoin de passer à Vista 64 bits si vous disposez de moins de 3 Go de mémoire vive dans votre PC. Pour les cartes graphiques et les contrôleurs graphiques intégrés, aussi bien Nvidia que AMD proposent sur leur site Internet des pilotes 64 bits dédiés à leur matériel.
Si vous avez de vieux périphériques (webcam, scanner, imprimante, etc.), vous ne devriez pas avoir de problème pour trouver un pilote compatible. Si vos périphériques sont des sous-marques exotiques, il est possible qu'ils ne fonctionnent pas avec Vista 64 bits. Vérifiez en allant sur Touslesdrivers.com ou, si vous ne trouvez pas, sur le site du fabricant. Vous pouvez aussi vous rendre sur le site de Microsoft Windows Vista Hardware. Sélectionnez le type de matériel et choisissez 64-bit Windows Vista dans System Type.

64 bits, c'est deux fois plus rapide que 32 ?

Non, les applications 64 bits ne fonctionnent pas deux fois plus vite, mais on gagne un peu en vitesse pour les applications gourmandes en bande passante mémoire. C'est le cas pour des logiciels spécifiques comme le traitement photo ou vidéo. Pour les autres programmes, les performances sont les mêmes qu'en 32 bits.

Quel est l'avantage du 64 bits ?

Le principal avantage de Vista 64 bits est de pouvoir gérer plus de 3 Go de mémoire vive. En effet, Vista 32 bits n'exploite au maximum que 3,4 Go. Le service Pack 1 de Vista reconnaîtra plus de 3 Go de mémoire, mais ce surplus de mémoire ne sera pas pour autant exploité par le système ! Vista 64 bits permet d'augmenter la capacité mémoire de votre machine, mais il y a tout de même des limites : 8 Go pour l'édition Familiale Basique, 16 Go pour l'édition Familiale Premium, et 128 Go pour les versions Professionnelle, Intégrale et Entreprise. De quoi voir venir !

Y a-t-il des inconvénients ?

Pas vraiment, si vous avez des matériels compatibles. Tous les logiciels 32 bits comme Microsoft Office fonctionnent parfaitement bien sous Vista 64 bits.

Comment faire la migration vers le 64 bits ?

Vous pouvez sans problème installer Windows XP ou Vista 64 bits à côté d'un Windows 32 bits. Mais il vous faudra réinstaller tous vos pilotes et vos logiciels. Le plus sage est sans doute d'attendre de changer complètement de machine. En achetant un PC neuf sous Windows Vista 64 bits, vous aurez en effet l'assurance du bon fonctionnement de tous les composants et de leurs pilotes sous un tel système.

Combien ça coûte ?

Les versions 64 bits de Windows Vista ne coûtent pas plus cher que les moutures 32 bits. Une version 64 bits est disponible dans la boîte de Vista Intégrale, à côté de la 32 bits. Pour les autres éditions de Vista, si vous avez déjà acheté le système d'exploitation (en version boîte), vous pouvez acquérir la version 64 bits en ne payant que les frais de port ! Microsoft vous propose un site pour commander votre DVD 64 bits.

Quels sont les logiciels disponibles en 64 bits ?

La liste des logiciels fonctionnant en 64 bits est très longue. On retrouve les navigateurs Web avec Internet Explorer 7 qui est intégré à la version 64 bits de Vista. Mais, par défaut, c'est la version 32 bits qui s'exécute sous Vista. Il faudra donc mettre le raccourci d'IE 7 64 bits sur le bureau. Firefox 3 et Opera sont eux aussi compatibles. En attendant OpenOffice 64 bits (en cours d'élaboration), les versions d'Office n'existent qu'en 32 bits, mais la suite fonctionne parfaitement bien sous Vista 64 bits. Le client de messagerie de Vista, Windows Mail, est d'emblée en version x64. Thunderbird fonctionne en 64 bits, mais pas Outlook qui, bien qu'en 32 bits, tournera aussi sans souci sous Vista 64. Les codecs audio et vidéo existent en version 64 bits, de même que de nombreux lecteurs multimédias (VLC, Windows Media Player 11 intégré à Vista 64 bits, iTunes, etc.).
Les logiciels de sécurité (antivirus, antispysware, pare-feu, etc.) ont presque tous des versions 64 bits. Par ailleurs, si de nombreux utilitaires existent en 64 bits, bizarrement peu de grands logiciels de traitement de l'image, du son ou de montage vidéo le sont. Par exemple, Photoshop CS4 vient tout juste de sortir en version 64 bits. Enfin, les jeux vidéo fonctionneront très bien en 32 bits sur un Vista 64 bits. Certains éditeurs proposent des correctifs pour rendre leur jeu 64 bits, c'est le cas de Far Cry (avec seulement de 4 à 7 % de performances en plus). D'autres titres sont déjà proposés en version totalement 64 bits, tels Crysis, Call of Duty 4 ou Bioshock.
Pour résumer, la liste des logiciels fonctionnant en 64 bits s'allonge de jour en jour. Et tous les logiciels 32 bits, à quelques exceptions près, tournent sans ralentissement sous Vista 64 bits grâce au mode de compatibilité WoW64 (Windows on Windows 64-bit). Les programmes fonctionnant en 32 bits se verront affubler d'un suffixe *32 dans le gestionnaire de tâches de Windows. Et ils seront installés dans le dossier Program Files (x86). Un autre dossier Programmes contiendra les logiciels 64 bits.

Seul Vista est 64 bits ?

Non, de nombreux systèmes d'exploitation alternatifs n'ont pas attendu Microsoft. Chez Apple, Mac OS X 10.4 Tiger est en version 32/64 bits, alors que Mac OS X 10.5 Leopard est entièrement compatible 64 bits tout en faisant fonctionner les applications 32 bits sans émulation ?" contrairement à Windows ?" et gère jusqu'à 32 Go de mémoire vive.
Linux est lui aussi complètement compatible avec le 64 bits. Il faudra toutefois installer une version adaptée d'une distribution Linux comme Ubuntu 64 bits ou Suse 64 bits. Les logiciels et les pilotes 64 bits existent, mais sont encore assez peu nombreux (Firefox, NeroLinux, pilotes Nvidia et ATI, etc.).

32 ou 64 bits : une histoire de puissance de 2

Les processeurs 32 bits peuvent gérer en théorie 232 octets de mémoire vive, soit 4 Go. Les processeurs 64 bits, quant à eux, peuvent administrer 264 octets de mémoire vive, soit 18 milliards de Go. Dans la pratique, ces valeurs seront limitées par la largeur des bus physiques des processeurs et le système d'exploitation.

Stéphane Torres, 35 ans, vétérinaire

' J'utilise Windows Vista 64 bits car je me suis monté un ordinateur puissant avec un processeur quatre c?"urs, un Q9300, et j'ai besoin du 64 bits pour exploiter les 8 Go de mémoire vive de ma configuration. Je suis un passionné de photo et j'utilise la version 64 bits du logiciel AutoPano Pro pour réaliser des panoramiques de photos. Le plus grand panorama que j'aie fait regroupait 91 photos prises au format Raw. En tout, je suis monté jusqu'à 5 Go de mémoire vive utilisée pour cette application.

Par ailleurs, j'emploie aussi le logiciel Photomatix 3.1 pour des traitements HDR de photos [plusieurs photos d'une même scène prises avec des contrastes différents et combinées pour obtenir une seule bonne photo, NDLR]. Le logiciel n'existe qu'en version 32 bits et je n'arrive pas à traiter de grands panoramiques qui réclament trop de mémoire. Globalement, j'ai l'impression que Vista 64 bits est plus rapide que la version 32 bits. Je n'ai eu aucun problème pour trouver des pilotes 64 bits de mes matériels. Et j'attends avec impatience la version 64 bits de Photoshop CS4 qui démarre en 5 secondes. '

Quelques sites à visiter

Start64.com
Vistax64.com
Apple.com
Ubuntu-fr.org
Wikipedia.org

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